Aminoácidos são as subunidades (monômeros) das proteínas. São formados por átomos de carbono, hidrogênio, oxigênio e nitrogênio (é encontrado, raramente, enxofre) e tratam-se de moléculas orgânicas. As ligações que unem os aminoácidos são chamadas de ligações peptídicas, através das quais formam-se as proteínas. Existem 20 tipos de aminoácidos nas proteínas encontradas nos seres vivos.
Os organismos autótrofos são capazes de produzir todos os aminoácidos, porém os que não são capazes de sintetizar todos, precisam obtê-los através de outros organismos. Esses aminoácidos que não são sintetizados são chamados de aminoácidos essenciais e aqueles que o organismo produz são os aminoácidos naturais (ou não-essenciais).